Charles Messier

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Ficha Técnica
Tipo Galaxia
Ascensión
Recta
00h 42m 7s
Declinación 41° 16' 09"
Distancia 2500000 al
Magnitud 3.4
Constelación Andromeda
Visible con
Prismáticos
Si
M31 es la famosa Gran Galaxia de Andrómeda, nuestra vecina más cercana que, junto con sus compañeras M32, M110 (ambas galaxias enanas) y M33, además de muchas otras, forma el Grupo Local de Galaxias de la Vía Láctea.

Figura entre los objetos más conocidos del cielo, y es difícil que el más novato de los aficionados a la Astronomía necesite orientación alguna para encontrarlo.

M31 es, por otra parte, la única galaxia espiral indiscutiblemente visible a simple vista en todo el cielo. Con binoculares se aprecia la enorme diferencia entre el bulbo denso, luminoso ovalado y algo amarillento, y el disco espiral azulado, con bandas oscuras alternadas, mucho más tenue. En ninguna otra galaxia es posible ver un contraste tan espectacular.

Se sabe que la velocidad radial de Andrómeda con respecto a la Vía Láctea es de unos 140 km/seg, es decir, unos 500.000 km/hora (en realidad esa es la suma de las velocidades de una con respecto a la otra). Como la distancia entre ambas es de aproximadamente 2,5 millones de años luz, quiere decir que dentro de unos 3.000 millones de años colisionarán. En realidad ya dentro de unos 1.500 millones de años comenzarán a deformarse significativamente como producto de la atracción gravitatoria que cada una ejercerá sobre la otra.

M31 cuenta, por lo menos, con 300.000 millones de estrellas (muy probablemente con medio billón). Posee un poderoso bulbo y en su centro un núcleo potentísimo, en el que la masa equivalente de 160 millones de soles concentrándose en un volumen de sólo 34 años luz de diámetro.

El núcleo gira rápidamente en un período de 310.000 años. A comienzos de los 90 se han descubierto en su núcleo movimientos mucho mayores, relacionados sin duda con una singularidad que anida en su seno, responsable también, probablemente, de la emisión de radio que nos llega de ella. En el ala NE anidan gigantescos cúmulos de gran densidad, y en su entorno pululan gran cantidad de cúmulos globulares que sólo las fotografías pueden mostrar.

En la actualidad Andrómeda es, ciertamente, la galaxia “externa” más observada. Ello es especialmente importante porque permite el estudio de las características de una galaxia vista desde el exterior, características que son también las de la Vía Láctea, las cuales no se pueden observar ya que la mayor parte de nuestra galaxia está oscurecida por el polvo interestelar.

Hay un interés permanente por el estudio de la estructura espiral, los cúmulos abiertos y globulares, la materia interestelar, las nebulosas planetarias, los restos de Supernovas, del nudo galáctico, así como muchos otros objetos que merecen también la atención de los aficionados.

A mediados de 1994 se utilizó al Telescopio Espacial Hubble para investigar el cúmulo globular G1 (publicado en abril de 1996). Si bien es el más fácil de localizar, G1 no es el único cúmulo globular al alcance de los grandes telescopios aficionados: el astrónomo aficionado Steve Gottlieb ha observado 18 cúmulos globulares de M31 con un telescopio de 44 cm.. Con su telescopio de 14 pulgadas y una cámara CCD CB245, los observadores del Observatorio Ferguson, cerca de Kenwood, California, han fotografiado a G1 y a cuatro cúmulos más débiles de M 31. Barmby et al. (1999) han hallado 435 candidatos a cúmulos globulares en M31, y estiman un número total de unos 450 (+/- 100).

Hasta el momento sólo se ha podido observar una supernova en M31, la de 1885, también denominada S Andromedae. Fue la primera supernova descubierta en el exterior de la Vía Láctea el 20 de Agosto de 1885 por Ernst Hartwig (1851-1923) en el observatorio de Dorpat en Estonia. Alcanzó la magnitud 6 entre el 17 y el 20 de Agosto, y fue avistada independientemente por varios observadores. Sin embargo, sólo Hartwig pudo apreciar la importancia de este descubrimiento. Su brillo fue apagándose hasta descender a la magnitud 16 en Febrero de 1890.
 
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