Charles Messier

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Ficha Técnica
Tipo Cúmulo Abierto
Ascensión
Recta
03h 47.10m
Declinación 24° 07′ 32
Distancia 440 al
Magnitud 1.6
Constelación Tauro
Visible con
Prismáticos
Si
M45, o también llamadas las Pléyades son un grupo de estrellas muy jóvenes las cuales se sitúan a una distancia aproximada de 450 años luz de la tierra y están contenidas en un espacio de treinta años luz.

Se formaron hace apenas unos 100 millones de años aproximadamente, durante la era mesozoica en la tierra, a partir del colapso de una nube de gas interestelar.

Las estrellas más grandes y brillantes del cúmulo son de color blanco-azulado y cerca de cinco veces más grandes que el Sol.

La distancia del cúmulo ha sido determinada recientemente por medición directa del paralaje, con la ayuda del satélite astrométrico Hipparcos; según estas mediciones, las Pléyades están a una distancia de 380 años luz. Este nuevo valor necesita una explicación a causa de las magnitudes aparentes, comparativamente débiles, de las estrellas del cúmulo.

Bajo condiciones ideales de observación, se pueden apreciar algunas huellas de nebulosidad, y esto se demuestra en fotografías de larga exposicón. Es una nebulosa de reflexión, causada por polvo que refleja la luz azul de las estrellas calientes y jóvenes.

Este cúmulo ha sido clasificado como de tipo Trumpler II,3,r según Kenneth Glyn Jones, o de tipo I,3,r,n,n según Götz y el Sky Catalog 2000. Esto significa que M45 aparece disperso, y fuerte o moderadamente constreñido hacia el centro, que el brillo de sus estrellas se reparte en un amplio abanico de magnitudes , y que es rico, con más de 100 miembros.

Algunas de las estrellas de las Pléyades se encuentran en rotación rápida, con velocidades que van de 150 a 300 km/seg en su superficie, lo cual es corriente en las estrellas de la secuencia principal de un cierto tipo espectral (A-B). A causa de esta rotación, estos cuerpos no son esferas, sino esferoides, achatados por los polos. Esta rotación puede ser detectada porque produce radiación de absorción espectral alargada y difusa, mientras que una parte de la superficie estelar se acerca a nosotros, por el lado contrario se aleja, relativamente a la velocidad radial media de la estrella. El ejemplo más notable de una estrella en rotación rápida en este cúmulo, es Pleione que, además, es variable entre las magnitudes 4,77 y 5,50.

El cúmulo es un gran objeto visto con binoculares y telescopios de campo ancho, mostrando más de 100 estrellas en un campo de 1,2 grados en diámetro. Con telescopios, frecuentemente resulta demasiado grande como para ser vista en un único campo de vista en magnificación mínima.

Algunas observaciones de las Pléyades desde 1995 han revelado varias candidatas al título de Enanas Marrones, estrellas de un tipo nuevo, con cuerpo de naturaleza estelar. Por el momento, se cree que estos objetos tienen una masa intermedia entre la de los planetas gigantes (como Júpiter) y las estrellas pequeñas (la teoría de las estructuras estelares demuestra que las más pequeñas estrellas, es decir, los cuerpos que producen la energía por fusión en un momento dado de su vida, deben de tener una masa de al menos 6 a 7 % la del Sol, es decir, 60 ó 70 veces la de Júpiter). Las Enanas Marrones deben, pues, tener una masa de 10 a 60 veces la de Júpiter. Se supone que son visibles en el infrarrojo y, siempre comparadas con Júpiter, tienen una densidad de 10 a 100 veces superior, a causa de la gravedad, mucho mayor, que comprime su materia.

Como las Pléyades están próximas a la Eclíptica (a solo 4º), su ocultación por la Luna se produce muy frecuentemente: cautivador espectáculo, especialmente para los aficionados que dispongan de un equipo medio (de hecho, se puede observar este fenómeno a simple vista o con binoculares). Cuando esto ocurre, se puede comparar la dimensión aparente de la Luna y la del cúmulo: Burnham puso en evidencia que la Luna puede estar “dentro del cuadrilátero formado por Alcyone, Electra, Merope y Taygeta.

Los planetas pueden, igualmente, aproximarse al cúmulo y ofrecen entonces un espectáculo digno de verse. Ocasionalmente Venus, Marte y Mercurio, pueden incluso atravesar por el cúmulo.
 
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